Sunday, 5 November 2017

Egypt 2017

Which means ‘four Spanish’ was a phrase much used by our guides whenever we came in contact with the authorities, although this was not strictly true as one of us had a British passport.
This was our third attempt to visit the famous temples and pyramids to be found in Egypt, and after the failure of our previous attempts due to travel agents going bust or airlines strikes, it was third time lucky although we had made sure that we had all the insurance policies in place in case the same scenarios repeated themselves.
Thanks to the dedication and attention to every detail, by our friends Marian and Mariano, we had had to make virtually no effort apart from the necessary handover of cash, in the organisation of this trip. So when they asked us if we would like to join them in this expedition we had no hesitation to reignite our long time objective of visiting Egypt. 
After an enjoyable overnight stay which included a meal at our favourite Indian restaurant in Madrid, and a long and tiring trip we arrived at Aswan at the start of our 10 day Egyptian adventure. If we had any misgivings or apprehension about travelling Egypt Air then those were quickly dispelled as all flights turned out to be pleasant and punctual.
After a few hours sleep we headed down a desert highway to Abu Simbel, and though we would have preferred a less tiring mode of transport we were not disappointed. The temples were well worth the trip and the only doubt was in that they were not in their original position where they were constructed thousands of years before the building of the Aswan dam.

One of the objective of our trip was the interest in places of power and concentration of energy in the temples and pyramids. Marisol and Marian had done plenty of research into these topics and were determined to explore this at all of the sites we were to visit. I must say that this added an attractive dimension to the monuments beyond the history plus the architectural and artistic magnitude of the labour involved in constructing these monuments.
Since most of the readers have probably been to Egypt themselves I will not dwell on the Faraonic history or try to explain theories about the construction of these awesome structures, but will say that any calculation of the amount of effort involved in putting together any of the large temples and the sculpting of the murals on their walls would easily tempt one into accepting the Ancient Astronauts theory of technologies from other worlds that could have been responsible for their creation. 

The murals on the walls of the Dendara Temple for example at a conservative estimate would be perhaps 10 kilometres in length and 15 metres in height. Looking at the detail on these murals it is difficult to imagine thousands of people producing identical quality of work and no mistakes in any of the carving in massively huge stones is remarkable. It was almost as if a ‘printer’ driven by a digital image produced by a draughtsman had been programmed to cut the design into the massive stone walls. 
A second unbelievable accomplishment was on those murals where the stone had a stand out relief. That is to say the motifs stand out from the stone instead of being cut down into the stone. This represents a massive effort to remove all material down to a background level and with such precision that it is the same over a very large surface. My ‘printer’ in the above fantasy would not be able to do this, so a different strategy would have to be used.

Apart from the famous Luxor and Karnak temples we also had the Edfu, Phylae, Kom Ombo, Dendara, and Abydos on our list. The valley of the Kings with the Tutankhamun tomb plus the Hatshepsut temple nearby were all included in our tour. Tutankhamun's mummy is still in the burial chamber and it had a special energy all around it. According to our experts it was not pleasant and even I had a headache and a feeling that we were not welcome!
After a very pleasant cruise downstream from Aswan to Luxor we were taken to the Abydos and Dendara temples on one of the days while our cruiser ship was moored in Luxor. The road to Abydos was somewhat shorter then the drive to Abu Simbel but much more difficult as there is more insecurity in this area. The road heads north along a canal for almost eighty kilometres up to the town of Qena, before heading across on a desert road for another hundred.  The first eighty kilometres of road has a set of three speed breakers after every kilometre! You can imagine what this drive was like with all the bumps. This road (according to Google Maps) is the highway 75 and perhaps this section of it should be renamed Speedbreakers Road!
The other notable feature of this drive which took about 5 hours was the 20 police check points spaced along with the bumps in the road. We were provided police escort on some sections (just like John Simpson of BBC when reporting from war zones) and there was the occasional wait at some checkpoints while some money changed hands. (It was the end of the month :-) On the way back we stopped to look at the Dendara temple and although the journey was arduous, the temples were well worth the effort specially since there were very few others who wanted to hang around this area.

Later we took a flight to Cairo and installed ourselves in the Mena House Hotel. It was not until the following morning when we got up to have our breakfast, that we realised what a spectacular setting we were in with the Pyramids as a backdrop to our table at the restaurant. Tourism has taken a big hit in Egypt, and everywhere we went we had the monuments pretty much to ourselves for long periods. When we made our way to the burial chamber in the Cheops, we had the space to ourselves for about fifteen minutes.
Cairo was chaotic but nice in an old world kind of way. The Pyramids, The Khalili Market and the Cairo antiquities museum are well worth visiting. Giza on the other hand, just outside our beautiful setting at the hotel, was a mess and it looked like no one had collected the rubbish in the streets for many years. More than 20 million people need a lot of waste management which does not seem to exist in Giza. The other significant observation is that most of the private properties in Cairo and indeed the whole of Egypt look unfinished. When we asked our guide about this, he said that the rules allowed folks whose houses were under construction to pay less taxes! No wonder the houses remained unfinished for decades!
Soon it was time to go home and we said goodbye to our very able and efficient guide Aladin, used up the last of our Egyptian pounds and took the early morning flight to Madrid. Onwards to more adventures still waiting in other parts of our planet.
The funniest moment of the trip was when one of the passengers ahead of me at the Cairo Airport security check took off his belt to place in the tray for the X-ray machine, then walked through the security portal which beeped. The agents on the other side asked him to raise his arms for a manual check at which point his trousers fell to the floor around his ankles!

One had to laugh!

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Version Español

Arbe Al’asban
Significa ‘cuatro españoles’ y esta frase fue usada frecuentemente cuando los policias nos paraban, aunque no era totalmente correcto debido que uno de nosotros tenia un pasaporte Británico.
Era la tercera vez que  intentábamos visitar los famosos templos y pirámides de Egipto y después de haber fracasado anteriormente por causa de la bancarrota de la agencia de viajes y otra vez por la huelga de la linea aérea, finalmente ‘a la tercera la vencida’. De todos modos ya habíamos sacado todos los seguros para asegurarnos de que no nos arruinaríamos por si se volvía a repetir la mala suerte.
Gracias a la dedicación y atención a los detalles de parte de nuestros amigos Marian y Mariano, nosotros no tuvimos que hacer nada mas que aceptar la invitación para apuntarnos al programa y pagar la requerida cantidad de dinero. No tuvimos la mas mínima duda para cumplir con nuestro objetivo de hacer este viaje a Egipto.
Después de una estancia de una noche en Madrid que incluía una comida en nuestro restaurante favorito de cocina India, y un largo viaje llegamos a Aswan para iniciar nuestra aventura. Si había alguna duda sobre viajar con Egypt Air, no tuvimos preocupación debido que todo los vuelos fueron confortables y a su hora.
Después de unas horas de reposo salimos con destino Abu Simbel vía una carretera en pleno desierto. Nos hubiera gustado un modo de transporte mas confortable pero ni tan mal porque fue todo lo que esperábamos de los templos. Valía la pena hacer el esfuerzo y la única pega era que estos no estaban en sus lugares originales hace miles de años, sino reconstruidos en un nivel mas alto cuando se inundaron por culpa de la presa de Aswan.
Uno de los objetivos en este viaje era la exploración de los sitios de poder en los templos y pirámides de Egipto. Marisol y Marian habían investigado este tema y estaban muy motivadas para examinar todos los posibles sitios de poder. Puedo decir que eso fue un punto de atracción adicional a lo de la historia y la magnitud de la labor implicada en el aspecto arquitectural y artístico de todos los monumentos.
Creo que muchos de los lectores han hecho este mismo viaje, así que no explicare aquí la historia faraónica o las teorías de la construcción de estas estructuras asombrosas, pero puedo decir que cualquier calculo del trabajo necesario para levantar uno de estos templos y después crear todos los murales en las paredes, puede fácilmente convencernos que esto es obra de una tecnología de otra inteligencia que normalmente proponen en programas de televisión como Aliegenas o Antiguos Astronautas.

La suma de la longitud de los murales en las paredes de Templo de Dendara como un ejemplo y como un estimado conservador puede ser hasta 10 kilometro y hasta 15 metros de alto. Fijándonos en el detalle en estos murales es difícil de imaginar que miles de trabajadores podían producir obra del mismo nivel de calidad con ningún fallo en estas piedras enormes. Parece como hecho por una impresora programada para reproducción de una imagen digital.
Hay también en muchos de estos murales la técnica conocida como relieve alto, que resulta aun mas difícil. En este caso es necesario quitar material de fondo hasta un nivel que es uniforme en un tamaño enorme en todo el mural. Mi teoría de la impresora digital no podría hacer eso, necesitaría alguna otra estrategia.
Nuestro itinerario nos llevaba a todos los templos famosos de Egipto, entre ellos los de Karnak y Luxor, y también los de Edfu, Phylae, Kom Ombo, Dendara, y Abydos. También nos llevaron a las tumbas de Valle de los Reyes donde encuentra la del Tutankhamun, y el templo de Hatshepsut.
Despues de una relajante paseo por crucero desde Aswan a Luxor, fuimos a ver los templos de Abydos y Dendara. La carretera hacia Abydos era mas corta de la de Aswan a Abu Simbel, pero mucho mas dura para conducir, debido a la inseguridad en la zona y la costumbre de las autoridades de instalar reductores de velocidad. La carretera sigue un canal durante casi ochenta kilómetros hasta al pueblo de Qena, y luego continua a través del desierto por otros cien kilómetros. La parte hasta Qena tiene estos reductores de velocidad cada kilometro y hace el viaje muy pesado. 
El viaje duro casi cinco horas y paramos en múltiples puntos de inspección policial, donde tuvimos que registrar los ‘Cuatro Españoles’. Los policías nos acompañaron en varios tramos de la carretera donde supuestamente había mas inseguridad, tal como lo hacen para los reporteros cuando mandan noticias desde las zonas en guerra. En algunos casos tuvimos que esperar hasta que nuestros guías ‘regalaron’ una cantidad de dinero (era el fin de mes :-) En camino de vuelta fuimos al templo de Dendara, y en general valió la pena porque eran monumentos estupendos y había pocos turistas.

Acto seguido llegamos a Cairo y nos instalamos en el lujoso Mena House Hotel. No nos dimos cuenta de la ubicación hasta la mañana siguiente cuando vimos la Pirámide de Cheops mientras desayunábamos. El turismo ha bajado mucho en los años recientes y tuvimos casi todos los espacios turísticos para nosotros. Cuando llegamos a la Gran Galeria y la cámara en la Pirámide, estuvimos solos durante quince minutos.
Cairo era caótico pero interesante por su ambiente antiguo. Las Pirámides, el Mercado Khalili y el Museo de Antigüedades son muy recomendables para visitar. En cambio el barrio de Giza, justo al lado de nuestro lujoso hotel era como un basurero, y parecía que nadie había limpiado las calles de basura desde hace años. 20 millones de habitantes necesitan mucha administración de basura, pero en Giza no la hay. Una otra cosa que nos pareció peculiar era que muchas de las casas parecían inacabadas. La parte inferior generalmente parecía habitada pero el ultimo piso siempre en construcción. Cuando preguntamos a nuestro guía sobre esto, supimos que en Egipto la gente paga menos tasas mientras su casa esta en construcción! Con razón, las casas quedan en construcción durante décadas.
Ya era hora de volver a casa y cogimos el vuelo desde Cairo hacia Madrid, después de despedirnos de nuestro nuestro guía ‘Aladdin’ y  gastar los ultimas Libras Egipcias. Nos esperan nuevas aventuras y viajes en otras partes.
Y el momento mas gracioso del viaje? Hubo un viajero adelante de nosotros en la cola para pasar la seguridad en el aeropuerto de Cairo, que de costumbre se tuvo que dejar la chaqueta, los zapatos y el cinturón en la bandeja para pasar por los rayos X. Cuando paso por la puerta de seguridad le pito y los agentes le indicaron que le iban a revisar manualmente. Le indicaron levantar los brazos y cuando lo hizo se le cayeron los pantalones al suelo!

No podíamos hacer mas que reír!